De la modernité photographique, par le magazine belge Variétés

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Couverture Variétés, 1re année, n° 1, 15 mai 1928. Collection Musée des Beaux-Arts, Gand. © Scan Bibliothèque de l’Université, Gand

Faisant partie du patrimoine des Archives Amsab-IHS – Institut d’histoire sociale à Gand -, où elle fut découverte par hasard, parmi les ruines d’un journal tombé en faillite, la sublime collection des photographies du magazine d’art belge Variétés a fait l’objet pour la première fois d’une exposition à Arles (été 2019) et d’un livre imposant chez Actes Sud.

Fondé en 1928 par l’entrepreneur d’avant-garde Paul-Gustave Van Hecke et le surréaliste E.L.T. Mesens, Variétés est une revue ouverte à l’actualité culturelle dans toute sa diversité, accordant une place prépondérante à la photographie comme symbole de la modernité.

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Germaine Krull (1897-1985) Marché aux puces à Paris. Ferrailles, 1928 21,7 x 14,8 cm Publié dans Variétés, 15 décembre 1928 Collection AMSAB-IHS, Gand © AMSAB-IHS, Gand

« Fourre-tout, éclectique, pêle-mêle, varié, du moment que tout cela soit vivant, enthousiaste et bien sûr illustré, précise Damarice Amao, voici en quelques lignes le programme ambitieux de la revue Variétés. »

La pagination est simple et efficace (photographies présentées généralement par paires ou par quatre sur des doubles-pages), juxtaposant avec audace, à la façon des collages surréalistes, des photographies témoignant du beau, du bizarre et de la formidable puissance d’un monde en pleine transformation, sociale, architecturale, morale.

Galeriste, marchand d’art, éditeur et organisateur d’expositions – notamment en octobre 1928 de la première exposition de photographie moderne en Europe dans sa galerie bruxelloise L’Epoque-, Paul-Gustave Van Hecke a réuni pour sa revue les noms d’un grand nombre de photographes prestigieux : Berenice Abbott, Eugène Atget, Hebert Bayer, Aenne Biermann, Erich Cormeriner, T.Lux Feininger, Florence Henri, Ewald Hoinkis, André Kertész, Germaine Krull, Eli Lotar, Laszlo Moholy-Nagy, Man Ray, Atelier Robertson, Cami Stone et Maurice Tabard.

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Sasha Stone (1895-1940) Les Aventures du brave soldat Švejk (Die Abenteuer des braven Soldaten Schwejk), vers 1928 17,2 x 12,5 cm Publié dans Variétés, 15 mars 1929 Collection AMSAB-IHS, Gand © AMSAB-IHS, Gand

Ne pas séparer traitement social de l’actualité et vision artistique, recherche esthétique et trivialité, est l’une des forces d’une publication mensuelle (mai 1928 – avril 1930) pariant sur la logique de l’étrange et de la fascination des formes pour approcher au plus près ce qu’il en est du contemporain.

Van Hecke ne fait pas de la saisie surréaliste de la réalité une belle incongruité momentanée, mais une évidence, un regard sûrement plus profond que la simple documentation.

Dans un texte très précis évoquant le parcours du principal protagoniste de Variétés, Xavier Cannone écrit : « Van Hecke, rejetant les théories, persiste pourtant en son sentiment d’un fond commun rassemblant par-delà les catégories et les « ismes » un ensemble d’artistes parfois éloignés, un « fantastique de notre temps qui s’exprime dans l’œuvre de ces peintres, si dissemblablement picturaux, tels Ensor, Henri Rousseau, Chirico, Max Ernst, Picasso, Frits Van den Berghe, René Magritte, Hans Arp, Paul Klee, George Grosz et Joan Miro, [qui] renferme et révèle l’existence d’un mysticisme nouveau». »

Dans Variétés, des photogrammes du Cabinet du Docteur Cagliari, de Robert Wiene, côtoient le visage de femmes modernes, cheveux courts, mais aussi la tête d’un bouddha d’Angkor, le buste de Joseph Conrad, une Boule de verre de Man Ray, et un homme noir, dos et fesses nues, attaché au tronc d’un cocotier, fouetté par un tortionnaire blanc – la cruauté coloniale, dénoncée par la Jeune Garde Socialiste et les mouvements révolutionnaires de gauche, n’est aucunement masquée.

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Éli Lotar (1905-1969) Sans titre, vers 1929 14,5 x 10,5 cm Photo Variétés, non publiée Collection AMSAB-IHS, Gand © AMSAB-IHS, Gand

Se déploient ici l’autonomie des images – photographies, collages, photomontages -, mais aussi la volonté de ne manquer, jusqu’aux tabous, « chocs sémiotiques et poétiques » (Damarice Amao), aucun des fragments du visible comme autant de pièces permettant de comprendre l’unus mundus.

Maintenant, place aux merveilles.

Place à la série Superstition en Flandre, de Germaine Krull : des ciseaux plantés dans le sol, des bas en croix au bas d’un escalier, des mains sur le crâne d’une sculpture.

Place au travail mécanique et à l’atroce des Abattoirs de la Villette à Paris, par Eli Lotar.

Place à des combats de boxe, à miss Belgique, aux photogrammes tirés du film d’Eisenstein, Man Ray, Charlie Chaplin, René Clair, Joris Ivens.

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László Moholy-Nagy (1895-1946) Tour de radio, Berlin (Funkturm Berlin), 1928 24 x 18 cm Photo Variétés, non publiée Collection AMSAB-IHS, Gand © AMSAB-IHS, Gand

Place aux portraits de James Joyce Philippe Soupault (Berenice Abbott), Marcel Duchamp, Joan Miro, Robert Delaunay.

Place aux fétiches africains et au Paris d’Eugène Atget.

Place aux miroirs déformants, aux Docteurs Charcot et Pasteur, à la peinture La Vierge corrigeant l’enfant Jésus devant trois témoins : Paul Eluard, Max Ernst et André Breton (Max Ernst).

Place aux paysages métalliques (Germaine Krull, Florence Henri, Moholy-Nagy), aux angles de prises de vue vertigineux.

Place aux mendiants et au spectacle de la fête foraine (Germaine Krull).

Place aux boutiques modernes.

Place aux faits divers macabres et aux tableaux de chasse photographiques.

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Variétés, 1re année, n° 9, 15 janvier 1929, cinquième suite entre les pages 496 et 497. page de gauche Le peintre Max Ernst vu par la [sic] Photomaton • page de droite Le poète Éric de Haulleville filmé • Le poète Sacher Purnal vu par la [sic] Photomaton Collection Musée des Beaux-Arts, Gand. © Scan Bibliothèque de l’Université, Gand

Place à André Lhote aux prises avec un squelette (Bellini).

Place aux mannequins, aux créatures sous-marines, aux cabinets de curiosité.

Place aux éléphants copulant, aux cathédrales effondrées, aux objets doués de vie.

Place aux usines et aux très anciens hommes nouveaux.

Nul doute, avec variété et l’action incessante de Paul-Gustave Van Hecke, dans les années 1930, Bruxelles est bien la capitale européenne de la photographie.

[Avis aux chercheurs : une comparaison (formelle, idéologique, esthétique) entre la revue Documents (avril 1929 – janvier 1931) de Georges Bataille et le magazine Variétés est attendue. On pourra y associer pour la richesse de la réflexion le corpus d’images de la revue Minotaure (1933-1939), et l’excellent Photobook Belge 1854 – Now, publié chez Hannibal sous la direction de Tamara Berghmans.]

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Variétés, Avant-garde, surréalisme et photographie, 1928-1930, sous la direction de Ronny Gobyn et Sam Stourdzé, avec les contributions de Damatrice Amao, Xavier Canonne, Hendrik Ollivier et Kim Robensyn, Actes Sud, 2019, 372 pages – 450 photographies

Actes Sud

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Photobook Belge 1854 – Now, choix éditorial Tamara Berghmans, Hannibal / FOMU, 2019, 354 pages

Editions Hannibal

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Germaine Krull (1897-1985) Aux Halles de Paris. Légumes, 1928 22,1 x 16 cm Publié dans Variétés, 15 décembre 1928 Collection AMSAB-IHS, Gand © AMSAB-IHS, Gand

Exposition Variétés, revue d’avant-garde, pendant les Rencontres d’Arles, du 1er juillet au 22 septembre 2019, à la chapelle Saint-Martin du Méjan

Chapelle Saint-Martin du Méjan – Arles

Exposition Photobook Belge au FOMU – Fotomuseum Antwerp (Anvers), Belgique – du 1er mars au 7 octobre 2019

FOMU – Anvers

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Se procurer Variétés, avant-garde, surréalisme et photographie 1928 – 1930

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